Contre-jour

Extrait de Contre-jour, par Thomas Pynchon. Publié avec l’aimable autorisation des éditions du Seuil

Lisez la chronique de Martine Desjardins.

1. La lumière des cimes

«Allez, dédoublez l’amarrage ! »
«Allons, de l’entrain… en douceur… parfait ! Paré au largage ! »
«Ville des vents, nous voici ! »
«Hourra ! On monte ! »

C’est parmi ces exclamations enjouées que l’aéronef à hydrogène leDésagrément, sa nacelle ornée d’une banderole patriotique, son équipageconstitué de cinq jeunes hommes appartenant au célèbre club aéronautique la Confrérie des Casse-Cou, s’éleva brusquement ce matin-là etprit bientôt le vent du sud.

Quand le vaisseau atteignit son altitude de croisière, et que lessilhouettes restées au sol eurent diminué au point de devenir quasi microscopiques, le commandant Randolph St. Cosmo annonça: «Chacun àson poste de manœuvre», et les aérostiers, tirés à quatre épingles dansleur uniforme d’été, blazer rayé rouge et blanc, pantalon bleu ciel, s’exécutèrent fougueusement.

Ils comptaient arriver le jour même à Chicago, où s’était ouverte il y a peu l’Exposition universelle dédiée à Colomb. Depuis qu’ils avaientreçu leurs ordres, les commérages parmi l’équipage excité et intriguéavaient porté presque exclusivement sur la légendaire «Ville blanche», sagrande roue, ses lacs scintillants, ses gigantesques temples du commerceet de l’industrie en albâtre, et les mille autres merveilles, de nature à lafois scientifique et artistique, qui les attendaient là-bas.

«Bigre!» s’écria Darby Suckling, qui, penché au-dessus du bastingage,voyait le bastion national se fondre dans un vert et nébuleux tourbillon,tandis que ses boucles filasse ondulaient dans le vent telle une bannière.(Darby, ainsi que s’en souviendront mes fidèles lecteurs, était le «cadet»de l’équipage, il servait à la fois de factotum et de mascotte, et chantaitégalement les passages les plus aigus dès que ces jeunes navigateurscédaient à l’appel impérieux de la chansonnette.) «Je boue d’impatience!»s’exclama-t-il.

«Ce qui vient de vous valoir cinq autres blâmes!»le gronda une voix sévère non loin de son oreille, alors qu’il était brusquement empoigné par-derrière et hissé au-dessus de la main courante. «Ou irons-nous jusqu’à dix? Combien de fois», continua Lindsay Noseworth, le commandant en second, dont l’intolérance à l’égard des laisser-aller de toutes sortes était légendaire, «avez-vous été mis en garde, Suckling, contre les écarts de langage?» Avec une agilité issue d’une longue pratique, il retourna Darby tête en bas, suspendit le poids mouche par les chevilles au-dessus du vide – à six cents mètres au moins de la terra firma– et entreprit de le chapitrer sur les nombreux dangers d’une expression relâchée, en particulier l’aisance avec laquelle elle peut mener au blasphème, voire pire. Mais attendu que tout ce temps Darby hurla de peur, on ne saurait dire avec certitude lesquels de ces conseils avisés firent véritablement mouche.
«Allons, ça suffit, Lindsay», décréta Randolph St. Cosmo. «Le gosse a du travail, et si vous l’effrayez ainsi, il est clair qu’il ne servira pas à grand-chose.»

«C’est bon, demi-portion, du nerf», grommela Lindsay, en remettant sur pied à contrecœur un Darby terrorisé. En sa qualité de capitaine d’armes, responsable de la discipline à bord du vaisseau, il faisait son devoir avec une intransigeance susceptible de passer, aux yeux d’un observateur impartial, pour une forme de monomanie. Mais étant donné la facilité avec laquelle cet équipage enjoué savait trouver des occasions de chahuter – se soldant souvent par ce genre d’«échappées belles» qui font se figer d’effroi les aéronautes –, Randolph laissait en général son second pécher par excès de zèle.

Un fracas soutenu leur parvint de l’autre bout de la nacelle, suivi de jurons étouffés qui firent naturellement grimacer Randolph, lequel porta une main à son ventre. «J’ai juste trébuché sur un panier-repas», lança l’Apprenti Factotum Miles Blundell, «celui où c’est qu’y a toute la vaisselle, enfin c’est ce qu’on dirait… J’ai bien peur de pas l’avoir vu, Professeur.»

«Son omniprésence», jugea Randolph d’une voix plaintive, «l’aura sans doute rendu provisoirement invisible à vos yeux.»Son reproche, bien que mâtiné de raillerie, était néanmoins fondé, car Miles, pourtant doté des meilleures intentions et de loin le plus affable du petit groupe, souffrait parfois de troubles d’ordre moteur, aboutissant souvent à d’amusants résultats, mais compromettant tout aussi fréquemment la sécurité de l’équipage. Miles ramassa les débris du service en porcelaine, suscitant l’hilarité d’un certain Chick Counterfly, le tout nouveau membre de l’équipage, qui l’observait, adossé à un hauban.

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