2 000 m sous les Alpes

La Suisse est en train de construire le plus long tunnel ferroviaire au monde : 57 km ! Le petit pays ambitionne de réduire de moitié le trafic routier dans les Alpes suisses, en le transférant sur les rails.

tunnel suisse train

À son ouverture en 1882, le tunnel du Saint-Gothard était le plus long au monde : 15 km ! Il est maintenant désuet. Pour y pénétrer, les locomotives doivent grimper jusqu’à 1 000 m d’altitude environ, en parcourant sept tunnels hélicoïdaux, dont les boucles allongent le trajet, mais facilitent la montée.
graphique suisse train

Fini les virages serrés et les rampes escarpées ! Les lourds convois de marchandises n’auront plus besoin de locomotive de renfort pour franchir le col du Saint-Gothard. Avec le nouveau tunnel, ils ne grimperont pas plus qu’à 550 m au-dessus du niveau de la mer.
caverne suisse train

Dans la caverne, la scène est surréelle. On croise des camions, des pelles mécaniques, des ouvriers qui bétonnent le sol…
tunnelier suisse train

Le tunnelier, qui fait 400 m de long et 9 m de diamètre, peut gruger jusqu’à 25 m de roc par jour. Munie d’une soixantaine de molettes de coupe, la tête de forage (sur la photo) fait éclater le roc sous une pression de 1 600 à 2700 tonnes. Cette perceuse géante est pilotée par trois équipes de mineurs, dont les postes de travail sont situés derrière la tête de forage. Celles-ci se relaient aux huit heures.

jumbo suisse train

Le jumbo, une machine comportant plusieurs bras et pilotée par ordinateur, perce les trous dans lesquels on glisse les explosifs. L’abattage à l’explosif n’est utilisé que dans les zones géologiques changeantes ou difficiles, car il ne gruge que 6 à 10 m de roc par jour.
marchandises suisse train

Dans le nouveau tunnel, les trains de marchandises fileront à 160 km/h et les trains de voyageurs, de 200 à 250 km/h. Pour permettre d’atteindre de telles vitesses, le tunnel a été revêtu de béton lisse.

ouvriers suisse train

Les ouvriers doivent dompter la montagne. À certains endroits, le tunnel s’est déformé sous la pression du rocher. Il a fallu y solidifier, entre autres, l’armature métallique, ce qui a entraîné un retard de plusieurs mois dans les travaux.
cantine suisse train

Quelque 2 000 ouvriers travaillent sur ce chantier, en activité 24 heures sur 24. Venant notamment d’Italie, d’Autriche et d’Allemagne, ils sont logés dans de petits « villages » mobiles. Leur lieu de prédilection? La cantine, où ils boivent de la bière et jouent au baby-foot ainsi qu’aux fléchettes!
patronne suisse train

Sainte Barbe est la patronne des mineurs. Elle les protège contre les accidents. Des statuettes d’elle sont disposées à divers endroits sur les chantiers. Le 4 décembre, jour de la fête de sainte Barbe, un prêtre descend dans le tunnel pour prononcer une messe. Malgré la protection de la sainte patronne, six ouvriers sont morts depuis le début de la construction du tunnel, en 1999…
cristal suisse train

Peter Amacher, géologue de 52 ans, sauve les pierres précieuses et semi-précieuses du massif – un cristal de roche, sur la photo. Dès que les ouvriers découvrent une cavité contenant des minéraux, ils le contactent chez lui. Autrement, le tunnelier les broiera…

iles suisse train

Cinq fois la pyramide de Khéops : c’est le volume de déblais engendrés par les travaux ! Alp Transit Saint-Gothard, la société qui gère le grand projet, les revalorise, notamment en les transformant en granulats à béton. Les déblais ont aussi servi à aménager, dans la région, une île artificielle qu’on surnomme les « Maldives » (sur la photo).

ceneri suisse train

La Suisse construit le tunnel de base du Ceneri, qui complètera la ligne du Saint-Gothard avec ses 15,4 km. Par ailleurs, en décembre 2007, on a inauguré le tunnel ferroviaire du Lötschberg (sur la photo), 35 km, qui relie Frutigen et Rarogne, dans l’ouest du pays.