Jouez pour faire avancer la science !

Vous aimez les casse-tête, les mots croisés ou les sudokus? Essayez Fold.it (littéralement «pliez-la»), un jeu vidéo conçu par des chercheurs de l’Université de Washington à Seattle et téléchargeable gratuitement. Leur idée: exploiter les capacités de réflexion des joueurs pour faire progressser la recherche sur des maladies comme le sida, le cancer et la maladie d’Alzheimer.

Pas besoin d’être un scientifique pour jouer à Fold.it: il suffit d’aimer se creuser la tête. Le principe est simple: on nous propose l’image d’une long ruban – une protéine, qu’on doit entortiller le plus astucieusement possible en 3D de manière à se rapprocher de trois buts:

– la «pelote entortillée » doit être la plus petite possible

– on doit cacher le plus possible vers l’intérieur ses parties oranges (qui correspondent à des segments hydrophobes, c’est-à-dire qui n’aiment pas l’eau) et exposerles bleues (les segments hydrophiles, puisque les protéines baignent dans l’eau dans les cellules).

– on doit respecter au mieux la propension de certains segments à s’attirer ou à se repousser les uns les autres.

Plus notre construction finale s’approche de ces objectifs, plus on gagne de points. Ça a l’air compliqué comme ça, mais le jeu s’apprivoise assez vite!

Dans son labo, David Baker, professeur de biochimie, analyse les solutions trouvées par les meilleurs joueurs, puis les confronte aux résultats des modèles informatiques habituellement utilisés pour prédire la forme des protéines. Il fournit régulièrement de nouveaux défis à résoudre.

Les protéines sont faites d’un enchaînement de centaines, voire de milliers d’éléments plus petits, les acides aminés.  Leur rôle est fondamental chez tous les êtres vivants. C’est par exemple l’hémoglobine, une protéine, qui transporte l’oxygène dans le sang. Connaître la forme tridimensionnelle des protéines est très important pour comprendre comment elles fonctionnent- et éventuellement pour trouver des médicaments qui interagissent avec ces molécules. Mais la structure 3D des protéines est très difficile à observer en laboratoire. On utilise généralement des modèles mathématiques complexes pour la prédire.

Baker et ses collègues espèrent que les joueurs de Fold.it se montreront plus astucieux que les modèles. Qui relève le défi?

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