L’odeur du cancer

Une équipe de scientifiques tente d’élaborer un test olfactif pour un dépistage du cancer de l’ovaire.

Photo © iStock
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Le cancer a une odeur. En effet, la science a déjà déterminé que les chiens, grâce à leur système olfactif particulièrement développé, avaient la capacité de détecter certaines types de cancer (du sein, de la peau, de la prostate et du poumon, notamment).

Partant de ce principe, une équipe pluridisciplinaire composée de vétérinaires, de physiciens et menée par un chimiste organicien, George Preti, tente d’élaborer un test de dépistage du cancer de l’ovaire grâce à un nez électronique, rapporte le New York Times.

Si la médecine moderne en est venue à de pareilles extrémités, c’est que le dépistage précoce est la clé de la survie. Quand un cancer des ovaires est diagnostiqué assez tôt – ce qui n’arrive que dans 15% des cas et souvent par accident – 92% des patients vivent pendant encore au moins cinq ans. Mais quand ce cancer est détecté trop tard et qu’il s’est déjà propagé, ils ne sont plus que 27% à disposer d’une aussi longue espérance de vie.

Ainsi, détecter un cancer grâce à son odeur est une des avenues envisagées par la médecine. Après tout, en raison de troubles du métabolisme causés par leur maladie, les personnes souffrant de triméthylaminurie dégagent un parfum de poisson, alors que les personnes diabétiques qui ne reçoivent pas de traitement sentent le dissolvant pour vernis à ongles. Les cellules cancéreuses, elles, ne modifient pas le métabolisme, mais les substances qu’elles libèrent peuvent différer de celles des cellules saines.

Preti et l’équipe de scientifiques ont donc mis au point un nez électronique qui sent des échantillons de sang de patients malades et sains, à la recherche d’une constante dans les résultats qui mènerait à la création d’un test olfactif. Mais la technique n’est pas encore au point, puisque le nez électronique doit, à ce jour, être programmé pour rechercher des éléments spécifiques dans les échantillons.

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